Martha High: James Brown állandó társa a színpadon

Kevés zenész mondhatja el magáról, hogy miután évtizedeket töltött egy világsztár kisérőzenekarában sikeres önálló karriert csinált. Általában a többség megmarad névtelen stúdiózenésznek, elfeledett vokalistának. Martha High kitartásának, alázatának, tehetségének és tekintélyének köszönhetően rácáfolt erre a gyakorlatra.

Martha High, még eredeti, anyakönyvezett nevén Martha Harvinként indította énekesi karrierjét. Tinédzserként csatlakozott szülővárosának, már helyi szinten sikeres és egy kislemezzel rendelkező női énekegyütteséhez a The Four Jewels-hez, miután az egyik tag kivált a washingtoni zenekarból. Martha belépésével a quartet The Jewels-re változtatta a nevét, Bo Diddley segítségével a neves Chess Recordsnál rögzítettek egy számot, ami felkerült a slágerlistákra, néhány fontosabb rádió is leadta, ami azt eredményezte, hogy az amerikai fővároson kívül is népszerűek lettek. A hatvanas évek elején látta őket James Brown, aki azonnal meghívta őket műsorába a James Brown Revue-be. Az egyre népszerűbb énekessel közel négy esztendőn át turnéztak Amerika szerte. A quartet három tagja 1967-ben úgy döntött, hogy abbahagyja, a Jewels feloszlott. Martha Brown csatlakozik a James Brown Bandhez, az akkor már a „Soul Keresztapjaként” nevezett Brown hívására. Ekkor veszi fel a Martha High művésznevet és több mint harminc évig az egyik alaptagja és vezető háttérénekese Brown zenekarának, amelyben a hatvanas évek végétől az R&B, a soul és funk olyan előadói fordulnak meg, mint pl. Bobby Brown, Pee Wee Elis, Maceo Parker, Bootsy Coolins.
James Brown öntörvényű személyiségét és legendásan kemény és ellentmondást nem tűrő zenekarvezetői stílusát ismerve szinte csoda, hogy Martha High több, mint három évtizedig a zenekar tagja maradt. Martha-val készített valamennyi interjúban rákérdeznek a James Brownnal töltött időre, amelyről így nyilatkozik: „James Brown egyszerre volt testvérem, barátom és mentorom. Hihetetlenül motiváló és inspiráló társ volt, mindig a tökéltest akarta nyújtani. Profi volt, nagyon büszke vagyok, hogy vele dolgozhattam és annyit tanulhattam tőle.”. Nyilatkozataiban szerényen átsiklik azon, hogy maga Brown nevezte zenei múzsájának, az egyik legfontosabb alkotótárásnak.
Martha High James Brown zenekarában több történelmi és poptörténeti pillanatnak is tanúja lehetett. Ott volt 1968. április 5-én, a Boston Gardenben, ahol a James Brown lépett fel, egy nappal Martin Luther King meggyilkolása után. A fekete polgárjogi vezető elleni merényletet követően Egyesült Államok szerte utcai zavargások törtek ki, ebben a kiélezett helyzetben kezdődött a bostoni koncert. A televízió által is élőben sugárzott koncerten James Brown személyes tekintélyének és a tömeghez intézett beszédének köszönhetően a városban konszolidálódott a helyzet. A másnapi újságok azt írták: „James Brown megmentette Bostont”. Martha High ott volt Brown zenekarában, mikor Vietnamban léptek fel az ott harcoló amerikai alakulatok szórakoztatására, vagy 1974-ben zairei Kinshasaban, a George Foreman és Muhammad Ali sporttörténeti összecsapásához kapcsolódó három napos koncerten. Itt több mint hatvanezer ember előtt játszottak, olyan sztárok társaságában, mint BB. King, Miriam Makeba, Fania All Stars vagy a The Crusaders. Továbbá a hetvenes, nyolcvanas években olyan Brown albumokon énekelt, mint pl. Live at the Apollo, Vol. II., a Black Ceaser, Payback, a Bodyheat vagy a Doin ‘To to Death.
Martha High tanúja volt annak a poptörténeti eseménynek is, mikor 1983-ban James Brown és Michael Jackson együtt lépett fel.
Martha High 1979-ben adja ki első saját lemezét, 2000-ben lép ki James Brown zenekarából és csatlakozik Brown egykori szaxofon játékosának, Maceo Parker együtteséhez. Közben tagja volt a legjobb soul előadókat felvonultató Soul Power produkciónak, vagy a Lyn Collinssal létrehozott James Brown Funky Divas projektnek.
Martha High-nak hat albuma jelent meg, amelyeken alig-alig találni James Brown szerzeményeket, ami arról árulkodik, hogy kompromisszumok nélkül mutatja meg saját hangját. A ma is lenyűgöző Martha High és zenekara a Soul Cookers egyszerre képviseli a R&B, a soul, a blues és funk klasszikus örökségét és modern, kortárs hangzását.
Nem csak énekesként, hanem íróként is nyomott hagyott, hisz 2017-ben kiadta első könyvét a James Brownal közös évekről, „He’s a Funny Cat Ms. High: My 32 Years Singing With James Brown” címmel.
Martha High több nyilatkozatában megemlítette, hogy rengeteg dolgot tanult James Brown mellett, de ezek közül az egyik legfontosabb volt, hogy „ugyanazt a maximumot nyújtsd a színpadon, akkor is, amikor 10 embernek játszol, és akkor is amikor 10000-nek.”